Comprar cosas en el supermercado nunca ha sido tan fácil ni tan rápido gracias a la tecnología de los códigos de barras. Seguro que ha visto las rayas de cebra blancas y negras en todo, desde los paquetes de copos de maíz hasta los libros de la biblioteca, y las varitas láser que se utilizan para leerlas. Pero, ¿se ha parado a pensar alguna vez cómo funcionan?

¿Para qué sirven los códigos de barras?

Si tiene una tienda muy concurrida, tiene que hacer un seguimiento de todas las cosas que vende para asegurarse de que las que sus clientes quieren comprar están siempre en stock. La forma más sencilla de hacerlo es recorrer las estanterías en busca de espacios vacíos y reponerlos donde sea necesario. Otra posibilidad es anotar lo que la gente compra en la caja, elaborar una lista de todas las compras y utilizarla para reordenar las existencias.

Eso está bien para una tienda pequeña, pero ¿qué pasa si diriges una sucursal gigante de Wal-Mart con miles de artículos a la venta? Hay muchas otras dificultades para gestionar las tiendas sin problemas. Si marcas todos tus artículos con sus precios, y necesitas cambiar los precios antes de vender la mercancía, tienes que volver a ponerle precio a todo. ¿Y qué pasa con los robos en las tiendas? Si ves que faltan muchas botellas de whisky en las estanterías, ¿puedes estar seguro de que las has vendido todas? ¿Cómo saber si algunas han sido robadas?

El uso de la tecnología de códigos de barras en las tiendas puede ayudar a resolver todos estos problemas. Le permite mantener un registro centralizado en un sistema informático que hace un seguimiento de los productos, los precios y los niveles de existencias. Puede cambiar los precios tan a menudo como quiera, sin tener que poner nuevas etiquetas de precios en todas las botellas y cajas. Puede ver al instante cuándo se agotan las existencias de ciertos artículos y reordenarlos.

Como la tecnología de códigos de barras es tan precisa, puede estar razonablemente seguro de que cualquier artículo que falte (y no parezca haber sido vendido) probablemente haya sido robado, y tal vez lo traslade a una parte más segura de su tienda o lo proteja con etiquetas RFID.

Un sistema de stock basado en códigos de barras como éste consta de tres partes principales. En primer lugar, hay un ordenador central que gestiona una base de datos (sistema de registro) que lleva la cuenta de todos los productos que se venden, quién los fabrica, cuánto cuesta cada uno y cuántos tiene en stock. En segundo lugar, están los códigos de barras impresos en todos los productos. Por último, hay uno o varios escáneres de caja que pueden leer los códigos de barras.

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Cómo representan los códigos de barras los números del 0 al 9

Un código de barras es una idea muy sencilla: dar a cada artículo que se quiere clasificar un número propio y único y, a continuación, simplemente imprimir el número en el artículo para que un dispositivo de lectura electrónica pueda leerlo. Podríamos simplemente imprimir el número en sí, pero el problema de los números decimales es que son fáciles de confundir (un ocho mal impreso podría parecer un tres para un ordenador, mientras que el seis es idéntico al nueve si se le da la vuelta, lo que podría causar todo tipo de caos en la caja si se escanean los copos de maíz al revés). Lo que realmente necesitamos es una forma completamente fiable de imprimir los números para que se puedan leer con gran precisión a altas velocidades. Ese es el problema que resuelven los códigos de barras.

Si mira un código de barras, probablemente no pueda entenderlo: no sabe dónde termina un número y empieza otro. Pero en realidad es muy sencillo. A cada dígito del número del producto se le da la misma cantidad de espacio horizontal: exactamente 7 unidades. Entonces, para representar cualquiera de los números del cero al nueve, simplemente coloreamos esas siete unidades con un patrón diferente de rayas blancas y negras. Así, el número uno se representa coloreando dos rayas blancas, dos rayas negras, dos rayas blancas y una raya negra, mientras que el número dos se representa con dos rayas blancas, una raya negra, dos rayas blancas y dos rayas negras finales.

Probablemente se haya dado cuenta de que los códigos de barras pueden ser bastante largos y eso se debe a que tienen que representar tres tipos diferentes de información. La primera parte de un código de barras indica el país en el que se ha emitido. La siguiente parte revela el fabricante del producto. La última parte del código de barras identifica el producto en sí. Los diferentes tipos del mismo producto básico (por ejemplo, los paquetes de cuatro botellas de Coca-Cola y los paquetes de seis latas de Coca-Cola) tienen números de código de barras totalmente diferentes.

La mayoría de los productos llevan un sencillo código de barras conocido como UPC (código universal de producto): una línea de rayas verticales con una serie de números impresos debajo (para que alguien pueda introducir manualmente el número del producto si el código de barras está mal impreso o dañado en la tienda y no pasa por el lector de códigos de barras). Hay otro tipo de código de barras que es cada vez más común y que almacena mucha más información. Se llama código de barras 2D (bidimensional) y a veces se ve en cosas como los sellos postales autoimpresos.

¿Cómo funciona un escáner de código de barras?

codigos de barrasDe nada serviría tener códigos de barras si no tuviéramos la tecnología para leerlos. Los escáneres de códigos de barras tienen que ser capaces de leer las líneas de cebra blancas y negras de los productos con extrema rapidez y transmitir esa información a un ordenador o a un terminal de caja, que puede identificarlos inmediatamente utilizando una base de datos de productos. Así es como lo hacen.

Para este sencillo ejemplo, supongamos que los códigos de barras son simples patrones binarios de encendido y apagado en los que cada línea negra corresponde a un uno y cada línea blanca a un cero. (Ya hemos visto que los códigos de barras reales son más sofisticados que esto, pero vamos a simplificar las cosas).

1.- El cabezal de escaneo proyecta luz LED o láser sobre el código de barras.
2.- La luz se refleja en el código de barras en un componente electrónico que detecta la luz, llamado célula fotoeléctrica. Las zonas blancas del código de barras reflejan la mayor parte de la luz; las zonas negras, la menor.
3.- Cuando el escáner pasa por delante del código de barras, la célula genera un patrón de impulsos de encendido y apagado que se corresponde con las franjas blancas y negras. Así, para el código que se muestra aquí («negro negro blanco negro blanco negro negro»), la célula estaría «apagada apagada apagada apagada apagada apagada».
4.- Un circuito electrónico conectado al escáner convierte estos impulsos de encendido y apagado en dígitos binarios (ceros y unos).
5.- Los dígitos binarios se envían a un ordenador conectado al escáner, que detecta el código como 11101011.

En algunos escáneres, hay una sola célula fotoeléctrica y, al pasar el cabezal del escáner por el producto (o el producto por el cabezal del escáner), la célula detecta cada parte del código de barras en blanco y negro por turnos. En los escáneres más sofisticados, hay toda una línea de células fotoeléctricas y todo el código se detecta de una sola vez.

En realidad, los escáneres no detectan ceros y unos y producen números binarios como salida: detectan secuencias de rayas blancas y negras, como hemos mostrado aquí, pero las convierten directamente en números decimales, dando un número decimal como salida.

 

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